Viaje a la Costa Oeste de USA (XIV): San Francisco (II)

27.2.2015

Nuestro segundo día en San Francisco tenía una visita destacada por encima de las demás: Alcatraz. Teníamos reservada a las 12 una excursión en barco a la mítica prisión con la empresa Alcatraz Cruises. Como bastaba con estar en el muelle media hora antes, tuvimos tiempo de hacer varias visitas mientras llegaba la hora.

Buscamos qué podíamos ver cerca del Pier 33, desde donde parten los barcos a Alcatraz, y decidimos acercarnos en primer lugar a Telegraph Hill, una colina en la que se levanta la Coit Tower. Presupusimos que las vistas desde lo alto de la torre, de 64 metros de altura, deben ser espectaculares, pero decidimos no subir para ahorrar un poco de dinero, que buena falta nos hacía, y tiempo. Nos conformamos con las vistas desde el mirador que hay en la base de la torre, que por sí solas ya valen bastante la pena… y mucho más si da la casualidad de que al llegar uno se encuentra un arcoíris sobre la bahía con el Golden Gate al fondo. Las únicas cuatro gotas que nos cayeron en San Francisco sirvieron para presenciar tal espectáculo.

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Golden Gate desde Telegraph Hill

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Coit Tower

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Lombard Street desde Telegraph Hill

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San Francisco desde Telegraph Hill

Después de Telegraph Hill volvimos a visitar Lombard Street. Aunque ya habíamos estado el día anterior más o menos a la misma hora, venía de paso camino al Pier 39, así que decidimos dedicarle otro ratito de nuestro viaje.

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San Francisco y Telegraph Hill desde Lombard Street

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San Francisco

Íbamos a pasar casi todo el día entre Alcatraz, el Pier 39 y los no muy lejanos distritos del Downtown, Chinatown y Little Italy, a los que nos podríamos desplazar en tranvía. Por este motivo decidimos dejar el coche en un aparcamiento cerca del Pier 39, pagando la tarifa correspondiente a un día entero. Salió caro, pero las alternativas o eran más caras o implicaban sacrificar buena parte del plan que habíamos pensado.

El Pier 39 fue una de las pocas atracciones de San Francisco que de alguna manera me disgustó. Me pareció demasiado turístico y comercial, pero debo reconocer que no es algo que no supiera de antemano, ya iba un poco mentalizado con que me encontraría eso.

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Pier 39

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Pier 39

Lo que sí me hizo bastante ilusión fue ver la famosa colonia de leones marinos que habita en sus inmediaciones.

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Pier 39

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Pier 39

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Pier 39

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Pier 39

Llegó la hora de Alcatraz, la visita estrella del día. Quedamos muy satisfechos con Alcatraz Cruises: máxima puntualidad, audioguías gratuitas, personal muy atento y solícito,… Para los más reacios al mar, el trayecto dura poco, unos 10-15 minutos si no recuerdo mal, y el oleaje en la bahía no suele hacer cosquillas a la estabilidad de sus barcos.

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Alcatraz

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Alcatraz

Usted tiene derecho a recibir comida, ropa, albergue y atención médica.
Cualquier otra cosa que reciba es un privilegio.

La regla número 5 que recibían los presos al llegar a Alcatraz dejaba claro y cristalino que su vida allí no iba a ser un camino de rosas.

Actualmente, la isla cuenta con la abandonada prisión, varias fortificaciones militares y el faro en funcionamiento más antiguo de la Costa Oeste. Visitar la prisión de Alcatraz fue una experiencia muy interesante y recomendable. La audioguía explica perfectamente para qué servían cada una de sus estancias y a lo largo del recorrido va relatando las anécdotas más importantes que en ellas acontecieron. Ver el diminuto tamaño de sus celdas, sentir el frío y la humedad de su interior y constatar, de forma general, las terribles condiciones con las que vivían sus presos fue uno de los momentos más estremecedores del viaje.

Pero la mayor de las crueldades, curiosamente la más subjetiva de todas, quizás era la de estar recluso en una prisión tan terrible y alzar la vista y ver tan cerca una ciudad tan bella y paradigmática de la libertad como San Francisco. Vivir en el infierno a las puertas del paraíso.

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Alcatraz

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Alcatraz

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Alcatraz

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Alcatraz

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Alcatraz

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Alcatraz

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Alcatraz

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San Francisco desde Alcatraz

La isla de Alcatraz ya fue utilizada hace siglos por los españoles con fines de seguridad. En ella situaron una fortificación militar que vigilaba la entrada y salida de la bahía de San Francisco. Años después, durante la Guerra Civil Estadounidense se instalaron en ella más de 100 cañones y 400 soldados, formando parte del plan de defensa de Estados Unidos.

Fue en 1934 cuando Alcatraz se convirtió en una prisión federal de máxima seguridad, en la que cumplían su condena los que se catalogaban como presos más peligrosos e incorregibles. Hasta 14 intentos de fuga hubo en la historia de la prisión, pero sólo uno tuvo supuestamente éxito. En 1962, Frank Morris y los hermanos Anglin, tras ingeniárselas para hacer un agujero en sus celdas y fabricar unas cabezas de mentira que disimularan su ausencia mientras huían, lograron escapar de la prisión por vía marítima… Sin embargo, el éxito de esta fuga sigue siendo un misterio y se da por hecho que fallecieron en el mar.

En 1963 Alcatraz cerró sus puertas por motivos económicos. Los gastos de mantenimiento aumentaron considerablemente debido a la corrosión de las estructuras de la prisión provocada por el agua del mar. Así finalizaba la leyenda de la prisión más famosa de la historia. Aunque hoy en día sigue siendo posible su visita turística, se prevé que no tardará mucho en llegar el día en que la corrosión obligue a cerrarla para cualquier fin.

Tras la lección de realidad e historia que supuso Alcatraz, nos consolamos con una buena comilona en el Bubba Gump del Pier 39, un restaurante temático sobre Forrest Gump. Ya quisimos haber comido en el de Santa Mónica, pero no pudimos debido a la gran aglomeración de gente que encontramos. Aunque la comida nos gustó bastante, nos dio la impresión de que tiene una discutible relación calidad-precio… básicamente porque nos salió bastante caro. Por el lado positivo, hay que reconocer que su ambientación está muy lograda, llena de referencias a la película tanto en la decoración como en la carta.

Bubba Gump

Bubba Gump

Para bajar un poco la comida, dimos un paseo por Fisherman’s Wharf, el barrio del embarcadero, pero mi impresión sobre él fue similar a la que tuve con el Pier 39: mucha gente, muchos souvenirs,… Lo mejor fue encontrar un museo gratuito sobre antiguas máquinas recreativas en el que pasamos un buen rato.

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Fisherman’s Wharf

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Fisherman’s Wharf

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Musée Mécanique

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Musée Mécanique

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Musée Mécanique

Nuestros pasos en los embarcaderos habían llegado a su fin. Era hora de dar paso a los tranvías, otra de las atracciones más populares de San Francisco.

La red de tranvías por cable de San Francisco es la última que queda de estas características. Desde Fisherman’s Wharf hay dos líneas de cable que conducen hasta el Downtown, remontando las empinadas y cinematográficas cuestas del distrito de Nob Hill. En ambos extremos de estas líneas se realiza un cambio de sentido manual del tranvía. Nosotros tuvimos la suerte de presenciar el del tranvía que íbamos a coger.

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Tranvía San Francisco

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Tranvía San Francisco

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Tranvía San Francisco

El trayecto en tranvía fue bastante divertido. La verdad es que quien quiera trasladarse con urgencia es mejor que opte por un taxi o un autobús, pero como trayecto turístico fue ideal.

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Tranvía San Francisco

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Tranvía San Francisco

Nuestra visita del Downtown no fue demasiado larga y nos limitamos a pasear por los alrededores de Union Square. La zona está llena de tiendas de lujo y grandes almacenes, pero como nuestros gustos al viajar distan bastante de lo que había por allí no tardamos mucho en desplazarnos al cercano barrio de Chinatown.

Chinatown sí que nos gustó bastante. Sus dos calles principales son Grant Ave y Stockton Street. Nosotros recorrimos de ida la primera y de vuelta la segunda. La famosa puerta de entrada al barrio se encuentra en el cruce de Grant Ave con Bush Street. Nunca he estado en China, pero si comparo este Chinatown con el de otras ciudades sin duda alguna es el que me ha transportado mejor al gigante asiático.

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Chinatown

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Chinatown

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Chinatown

Antes de recorrer Stockton Street de vuelta al Downtown, dimos un paseo por Little Italy, un barrio lleno de restaurantes, cafeterías y heladerías de origen italiano. El cruce entre Columbus Ave y Broadway Street es un buen lugar para girar la vista al sur e impresionarse con el rascacielos Transamerica Pyramid, el más alto de la ciudad con 260 metros. En el 261 de Columbus Ave se encuentra también City Lights, una librería muy famosa y auténtica en la que nos refugiamos un rato y que debe su nombre a la mítica película de Charles Chaplin.

Transamerica Pyramid

Transamerica Pyramid

Como llevábamos mucho cansancio acumulado y las perspectivas de poder ver todo lo que nos faltaba de la ciudad el día siguiente eran favorables, volvimos de nuevo con un tranvía al Pier 39, recogimos el coche del aparcamiento y fuimos a comprar algo de cenar en un supermercado.

Cenamos tranquilamente en casa y fuimos a dormir temprano. Sabíamos que algo grande iba a suceder el día siguiente.

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